News

June 21, 2013 - Updated on January 20, 2016

Dubious investigation into Sochi-based investigative reporter


Читать по-русски в pdf и ниже / Read in Russian

Reporters Without Borders is disturbed by all the inconsistencies and procedural violations marking an investigation into Nikolai Yarst (Николай Ярст), an experienced freelance journalist who is under house arrest in the southern city of Sochi on a charge of illegal possession of drugs.

Yarst, who was working for public TV station OTR at the time of his arrest on 23 May, is facing a possible 10-year jail sentence under article 228 of the criminal code.

“Many questions need answering,” Reporters Without Borders said. “Why have there been contradictory versions of Yarst’s arrest? Has it been confirmed that his fingerprints were not on the envelope containing the drugs? Why did the police take a week to realize his clothes had traces of drugs and can that be considered evidence if those traces have now disappeared? And if he really was a drug addict, why would he have drugs in his car while on his way to a meeting with the police?

“Yarst’s latest story implicated the Sochi police, a member of which had also had a personal argument with him, so the utmost care is needed. The best way to get at the truth would be to order an additional investigation and assign it to someone else. The allegations by Yarst’s lawyer of serious procedural violations must be taken into account. If it turns out the charges were fabricated to block Yarst’s investigations, all necessary conclusions must be drawn.”

On 23 May, Yarst and his cameraman Philip Vasilenko (Филипп Василенко) were heading to an appointment at the Sochi office of the Investigative Committee (Russia’s FBI equivalent) in the hope of getting information for a story they were working on.

Their car was stopped en route by a traffic policeman who – while refusing to identify himself, – said the car was the subject of a police bulletin. However, according to the version later given by the interior ministry, the car was stopped because of a traffic violation and was searched because the driver and passenger were behaving “strangely.”

Either way, many other policemen immediately arrived at the scene and one of them allegedly discovered the envelope containing drugs on the back seat.

Yarst was arrested, given drug tests, and was charged with illegal possession of drugs. After two days in policy custody and the start of a campaign for his release, he was released and placed under judicial control.

A week later, the police said they had found traces of drugs on the clothes he was wearing at the time of his arrest, although the traces were so slight that nothing remained. A new order was then issued putting him under house arrest for two months, and forbidding him to communicate with anyone except his lawyer and the investigating judge.

The investigation was concluded in record time on 7 June and an additional investigation was ordered – for just one day. Yarst’s lawyers are currently being informed of the evidence against him, which has to be endorsed by the prosecutor’s office and then passed to the court. Yarst denies the charges, which he claims were fabricated in response to the story he was working on.

At the time of his arrest, Yarst was investigating the case of a seven-year-old girl who remained in the custody of her mother’s partner after the mother’s death. A court ordered that the girl, who had inherited land and real estate, be placed in her father’s custody but the police and Investigative Committee did not comply, suggesting complicity with the mother’s partner.

The defence also thinks the fabrication might be linked to an argument Yarst had on 20 April with a person who identified himself as a colonel in the local police and who reportedly threatened him with “reprisals.”

Many journalists and local human rights groups, including the Union of Russian Journalists, have condemned the charges against Yarst and are campaigning for their dismissal. A press conference with Yarst’s lawyers will be held in Sochi at 3 p.m. on 27 June.

Sochi’s hosting of the 2014 Winter Olympics is being used by Reporters Without Borders for a campaign to draw attention to the state of freedom of information in Russia and to express support for Russian civil society.

Photo: Nikolai Yarst's page on Vkontakte social network

----

Подозрительное уголовное дело на журналиста из Сочи

«Репортеры без границ» крайне озабочены процессуальными нарушениями и противоречиями в проведении расследования в деле независимого журналиста Николая Ярста. Этот опытный журналист, который в настоящее время работает с общественным телеканалом ОТР, был арестован 23 мая в Сочи. Ему было предъявлено обвинение в “незаконном приобретении, хранении и перевозке наркотиков в крупном размере” (статья 228 УК). Помещенный под домашний арест, он рискует лишиться свободы сроком на десять лет.

“В этом деле много неясного. Почему обстоятельства его ареста были последовательно представлены в разных противоречивых версиях? Было ли доказано, что на конверте с наркотиками не было отпечатков пальцев Николая Ярста? Почему полиции потребовалась целая неделя для того, чтобы обнаружить следы наркотиков и на одежде журналиста? Может ли этот факт рассматриваться в качестве улики, учитывая, что на сегодняшний день эти следы исчезли? Если же журналист на самом деле наркоман, тогда как он смог поступить так опрометчиво и положить наркотики в свою машину, собираясь на встречу с органами правопорядка?”, - вот круг вопросов, которые задают себе «Репортеры без границ».

“Последнее расследование журналиста касалось действий местной полиции, один из сотрудников которой, возможно, находился с ним в личном конфликте. Таким образом, необходимо проявлять осторожность. Для поиска правды необходимо перенести следствие в другой регион и провести дополнительное расследование. Необходимо учитывать опасения адвокатов подсудимого, которые заявляют о серьезных процессуальных нарушениях. Если будет доказано, что дело было сфабриковано против журналиста по причине его профессиональной деятельности, нужно будет сделать необходимые выводы”.

23 мая 2013 г., около 15-ти часов, Николай Ярст и его оператор Филипп Василенко направлялись в Следственный комитет Сочи для того, чтобы получить информацию для их расследования. Офицер дорожной полиции, отказавшийся представиться, задержал их машину, и заявил, что на них есть ориентировка. По более поздней версии МВД машину остановили за нарушение правил дорожного движения, а поведение водителя и пассажиров было «неадекватным», из-за чего был проведен обыск. На место незамедлительно прибыли другие сотрудники полиции и пресса. Один из сотрудников обнаружил на заднем сидении машины конверт с наркотиками.

Николая Ярста задержали, принудили сдать анализы на наличие наркотических средств и арестовали за “незаконное хранение наркотиков”. За журналиста вступилось множество его коллег. Через двое суток Николая Ярста отпустили на свободу под подписку о невыезде. Спустя неделю полиция заявила, что нашла следы наркотиков на одежде, которую журналист носил в день задержания, однако в таком незначительном количестве, что ничего не осталось. После этого журналиста поместили под домашний арест на два месяца с запретом общаться с кем бы то ни было, за исключением адвокатов и прокурора. Расследование провели в рекордно краткие сроки и завершили 7 июня. Следствие по делу возобновили на один день из-за появления новых обстоятельств и тут же закрыли. В настоящее время адвокаты знакомятся с материалами уголовного дела, которое прокуратура должна будет утвердить и затем передать в суд. Николай Ярст полностью отрицает все обвинения и утверждает, что дело связано напрямую с его профессиональной деятельностью.

На момент ареста Николай Ярст проводил журналистское расследование по делу семилетней девочки, которую после смерти ее матери удерживает сожитель последней. Журналист разоблачал бездействие сотрудников полиции и Следственного комитета по применению судебного решения передать девочку, которая унаследовала долю недвижимого имущества и земли, ее биологическому отцу. Это вызывает подозрения в существовании сговора между сотрудниками правоохранительных органов и лицом, удерживающим девочку. Другая версия защиты заключается в том, что 20 апреля Николай Ярст посcорился с человеком, который представился полковником местной полиции, который ему пригрозил “отомстить”.

Многие коллеги и местные правозащитники, в том числе Союз журналистов России, выступают в поддержку журналиста и протестуют против выдвинутых обвинений. Пресс-конференция, на которой адвокаты раскроют материалы дела, состоится 27-го июня в Сочи.

В 2014 г. в Сочи состоятся Зимние олимпийские игры. В связи с этим «Репортеры без границ» запустили кампанию поддержки российского гражданского общества, чтобы привлечь общественное внимание к состоянию свободы информации в России.

Фото с личной страницы Вконтакте