News

November 25, 2014 - Updated on January 20, 2016

Two media support NGOs classified as “foreign agents”


Two NGOs that support the media – the Moscow-based Information Agency MEMO.RU and St. Petersburg’s Regional Press Institute – have for the first time been added to the official list of “foreign agents,” a term used since 2012 to stigmatize NGOs that receive foreign funding and are suspected of “political activity.”

Читать по-русски в PDF и ниже / Read in Russian

After examining a lot of documentation, the justice ministry added them to the list on 20 November, in yet another sign of how events in Ukraine continue to exacerbate repressive tendencies in Russia since Vladimir Putin’s return to the Kremlin.

MEMO.RU operates Kavkazsky Uzel (“Caucasian Knot”), a leading Russian media, covering the 20 regions of the Caucasus. It has for 12 years been a partner of the best-known human rights NGO in the post-soviet area, International Memorial Society, and prints many of its publications. One of the entities of the Society, the Civil Rights Defense Center “Memorial”, has been on the “foreign agents” list since July, but the justice ministry went one step further and asked the supreme court to dissolve the Russian Memorial Society on October 10.

Grigory Shvedov, who heads MEMO.RU and edits Kavkazsky Uzel, told Reporters Without Borders that the potential impact of being added to the list was “hard to predict for the time being.” He said he intended to file a legal appeal against the decision but was still awaiting official notification.

“I cannot comment on this decision because I have not yet received it,” he said. “According to what I read on the justice ministry website, they think we are foreign agents. I think this is not right (...) I think our activities are not political. In any event, this law is a disgrace for Russia.”

Created in St. Petersburg in 1993 as the Russian American Press and Information Centre, the Regional Press Institute became an independent NGO in 2003 with the mission of supporting independent news media, journalists and journalism students in Russia.

The authorities have been harassing it ever since 5 July when its director, Anna Sharogradskaya, was briefly arrested at St. Petersburg’s Pulkova airport and her computer equipment was confiscated. In response to the complaint she filed, a court ruled on 14 November that the confiscation was legal. Now the justice ministry has announced that she is to be prosecuted for “extremism” and “inciting hatred.”

By adding these two media support NGOs to the ‘foreign agents’ list, the authorities have fired a new warning shot across the bows of freedom of information in Russia,” said Johann Bihr, the head of the Reporters Without Borders Eastern Europe and Central Asia desk.

It is not only slanderous but also dangerous. Derived from Soviet terminology, this label brands civil society organizations as suspects, as enemies and as targets. We again urge the government to end this form of harassment, which is incompatible with the constitution and the international conventions ratified by Russia.”

The law slapping a “foreign agent” label on NGOs that get international funding and are deemed to be involved in what are very vaguely and broadly defined as “political activities” was adopted in July 2012, a few months after an unprecedented wave of protests in most major Russian cities.

The law initially envisaged that the NGOs concerned would register themselves but this was amended in June 2014 because many organizations refused to cooperate. The justice ministry now has full powers to impose the “foreign agent” label itself, without a court decision and without the consent of the NGO concerned.

Only one NGO had registered before June. Since then the justice ministry had put 16 NGOs on the register and the list is likely to get longer. Human Rights Watch reports that, after the accounts of hundreds of NGOs were inspected in March 2013, 55 received warnings, 20 were told they were outside the law and around two dozen prosecutions were initiated against NGOs and/or their directors.

148 NGOs, including Reporters Without Borders, sent an open letter to President Putin on 20 November condemning the “foreign agents” law as an attempt to smear and criminalize civil society and stressing the importance of NGO activity for the well-being of the Russian state and society.

The Russian Security Council meanwhile approved an overall strategy for combatting extremism on 20 November, one that is to be finalized by June. After discussions dominated by the spectre of the “colour revolutions” in nearby countries in recent years, the new strategy identified “certain foreign NGOs” as one of the main national security threats.

Russia is ranked 148th out of 180 countries in the 2014 Reporters Without Borders press freedom index.

-------

В реестр «иностранных агентов» попали две общественные организации поддержки СМИ

Минюст Российской Федерации включил 20 ноября 2014 года Институт региональной прессы и частное «Информационное агентство MEMO.РУ». Этот термин является ярлыком, который навешивают с 2012 года на подозреваемые в «политической деятельности» НКО, получающие средства из иностранных источников.

На фоне украинских событий не прекращаются обостряться ограничивающие свободу тенденции, получившие толчок в России с возвращением к власти Владимира Путина. 20 ноября 2014 года впервые две организации поддержки СМИ были включены в реестр НKО, выполняющих функции «иностранных агентов». После проверки их счетов и прочих официальных документов Минюст пришел к выводу, что Институт региональной прессы и частное Информационное агентство «MEMO.РУ» финансировались из-за границы и вели «политическую деятельность».

MEMO.РУ управляет российским интернет-изданием «Кавказский узел», которое освещает события в двадцати регионах Кавказа. Будучи более двенадцати лет партнером наиболее известной на постсоветском пространстве правозащитной международной организации «Мемориал», это агентство также тиражирует различные публикации это НKО по всей стране. Минюст, кстати, обратился в Верховный суд 10 октября с тем, чтобы потребовать роспуска организации «Мемориал-Россия». Один из ее филиалов правозащитный центр «Мемориал» уже занесен в перечень «иностранных агентов» с июля месяца.

Отвечая на вопрос Репортеров без границ о последствиях этого решения для портала «Кавказский узел», главный редактор интернет-издания и директор MEMO.РУ Григорий Шведов считает, что «пока их трудно оценить». Даже если он и намерен обратиться в суд с тем, чтобы оспорить решение о записи НKО в реестр «иностранных агентов», он еще не получил официальное постановление : «Я не могу комментировать это решение, поскольку его еще не получал. Из того, что я прочитал на сайте Минюста, ясно, что они думают, что мы иностранные агенты. Я думаю, что это неправильно. (...) Считаю, что наша деятельность не носит политический характер. В любом случае этот закон является позором для России».

Институт региональной прессы, созданный в 1993 году под названием «Российско-американский пресс-центр», стал независимой НПО в 2003 году. Он нацелен на поддержку независимых СМИ, журналистов и студентов журналистики в России. Институт подвергается сильному давлению со стороны властей после задержания генерального директора института Анны Шароградской 5 июля в аэропорту Пулково, в ходе которого было конфисковано все ее информационное оборудование. Суд, получивший иск от пострадавшей, постановил 14 ноября, что конфискация была законной, а Министерство юстиции объявило, что собирается привлечь ее к ответственности за «экстремизм» и «подстрекательство к ненависти».

«Включение в реестр «иностранных агентов» двух НKО, оказывающих поддержку СМИ, является новым предостережением, угрожающим свободе информации в России, - так считает Йоханн Бир, руководитель отдела Восточной Европы и Центральной Азии Репортеров без границ. Такая характеристика не только клеветническая, но она и опасная: будучи пережитком советской терминологии, она бросает на организации гражданского общества тень сомнения и подозрения, выставляя их в качестве врагов и мишени. Мы вновь призываем власти прекратить такое преследование несовместимое с Конституцией и ратифицированными Россией международными конвенциями».

Закон, расценивающий некоммерческие организации, получающие финансирование из-за границы и ведущие по размытому определению «политическую деятельность» в качестве «иностранных агентов», был принят в июле 2012 года, через несколько месяцев после начала беспрецедентного массового движения протеста в большинстве крупных российских городов. Текст, изначально предусматривающий самостоятельную запись соответствующих НКО в реестр, был дополнен в июне 2014 года в результате отказа многих организаций. Отныне Минюст располагает широкими полномочиями, позволяющими ему на свое усмотрение вешать на НKО ярлык «иностранного агента» без судебного на то решения, ни согласия самих организаций. В то время как только одна организация внесла свое название в список до июня 2014 года, Минюст занес в перечень 16 дополнительных НKО. Этот список может и дальше расшириться: по оценкам организации «Human Rights Watch» после проверки отчетности сотни НKО в марте 2013 года 55 организаций получили предупреждение, 20 других известили о том, что их деятельность незаконна, в то время, как было начато 24 судебных процесса против НKО и/или их директоров.

20 ноября 2014 года 148 организаций, в том числе Репортеры без границ, направили открытое обращение Владимиру Путину с тем, чтобы осудить попытку в виде принятия закона об «иностранных агентах» дискредитировать и криминализировать гражданское общество, а также с тем, чтобы напомнить о значении деятельности НKО для слаженного функционирования российского государства и общества.

В тот же день Совет безопасности РФ утвердил основные ориентиры стратегии борьбы с экстремизмом, которая будет доработана к июню 2015 года. На фоне «цветных революций» в новой стратегии борьбы «ряд иностранных НKО» приводятся в качестве примеров основной угрозы национальной безопасности.

Россия занимает 148-ое место из 180 во Всемирном индексе свободы прессы 2014 Репортеров без границ.